[Amsterdam] Everything you always wanted to know about history of cycling

CYCLING, AMSTERDAM, 2017

A relatively new way of life in Amsterdam

Amsterdam has more than 800,000 inhabitants and as many bikes. Traveling all over the city, believing that they always have right of way, imposing their own rules, cyclists are the masters of Amsterdam. But what about motorists and pedestrians? What would seem to be an old tradition is actually a relatively new way of life.

Amsterdam compte plus de 800 000 habitants et autant de vélos. Parcourant la ville dans tous les sens, considérant qu’ils ont toujours la priorité, imposant leurs propres règles, les cyclistes sont les maîtres d’Amsterdam. Quid des automobilistes et des piétons. Ce qui semblerait être une tradition ancienne se révèle en réalité être un mode de vie relativement récent.

By the end of World War II, cycling was a feasible and respectable way of moving round the city, but it was gradually abandoned during the economic boom of the next 30 years. Cars took over and seemed set to dominate for the foreseeable future. From an urban planning perspective, this change partially transformed Amsterdam. Two factors would challenge the established order, the first social and related to everyday life, the second geopolitical and economic.

Si avant 1945, le vélo est un moyen de déplacement honorable et possible, dès la fin de la Deuxième Guerre mondiale et le boom économique des trente glorieuses qui lui succède, il tombe dans une relative désuétude. La voiture prend le relais et semble dominer pour longtemps. Amsterdam, d’un point de vue de l’urbanisme en a été même partiellement transformée. Deux facteurs, l’un social et lié à la vie quotidienne, l’autre géopolitique et économique, vont remettre en question cet ordre établi.

Powerful activism

The social aspect was found in the high number of deaths related to road accidents, which exceeded 3,000 in 1971. Very active campaigns were then organized to bring about a change in attitudes. This highly-effective activism (car-free Sundays, cycling demonstrations, streets blocked to cars, illegally-painted bike paths, space reserved for cyclists) led to negotiations with the government. It was a decisive victory for cyclists.

La dimension sociale se retrouve dans le seuil critique des décès liés aux accidents de la route qui dépasse les 3000 en 1971. Des campagnes de lutte très actives sont alors orchestrées pour provoquer un changement de mentalité. Cet activisme percutant (invention des dimanches sans voiture, manifestations à vélos, rues bloquées à la circulation automobile, pistes cyclables peintes dans l’illégalité, gains d’espace pour les cyclistes) entraîne des pourparlers avec le gouvernement. Les cyclistes remportent une victoire.

The oil crisis of 1973

The geopolitical and economic aspect has its origins in the oil crisis of 1973, when the Arab members of OPEC decided to unilaterally increase crude oil prices and to impose an embargo against countries supporting Israel during the Yom Kippur War (including the Netherlands). Energy become a key issue. These new circumstances changed attitudes and habits, and were the start of a golden age for cyclists.

L’aspect géopolitique et économique trouve son origine dans la crise pétrolière de 1973, lorsque les pays arabes membre de l’Opep décident une augmentation unilatérale du prix du baril de brut et un embargo à l’encontre des pays (dont les Pays-Bas) soutenant Israël lors de la Guerre du Kippour. L’énergie devient une question primordiale et vitale. Cette nouvelle réalité agit sur les esprits et modifie les habitudes. Un nouvel Âge d’or pour les cyclistes s’ouvre.

A special experience to feel the rush of adrenaline

Various factors have made Amsterdam the bicycle capital. Looking like knights mounted on their steeds, both locals and tourists cyclists have contributed to this unique image of Amsterdam. For a novice, it’s a special experience which can give you quite an adrenaline rush. And from there, it’s only a short step to suggesting that Amsterdam can only be visited by bike!

Des facteurs d’origine diverse ont contribué à faire d’Amsterdam la capitale des cyclistes. Locaux et touristes harnachés sur leur monture contribuent à en donner une image singulière. Pour un néophyte, c’est une expérience originale qui fait monter l’adrénaline. De là à suggérer que Amsterdam ne se visite qu’à vélo, il n’y a qu’un pas…

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