[Travel to India] Portraits of Varanasi

INDIA, 2017

“Once you have felt the dust of India, you will never be free of it.” Rumer Godden

“Une fois que vous aurez senti la poussière de l’Inde, vous ne vous en libèrerez jamais.”  Rumer Godden

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The clash of cultures

Varanasi, formerly Benares, is one of those places that will mark you forever. The clash of cultures becomes meaningful, the calling into question of Western concepts is inevitable for any traveler who takes the time to linger here, to wander without any precise goal. The shock is also emotional, and can sometimes be a traumatic experience, often negative from a certain point of view. For some, awareness will only come later, but Varanasi leaves no one indifferent.

Varanasi, ancienne Bénarès, compte parmi ces lieux qui vous marquent à jamais. Le choc des cultures prend tout son sens, la remise en question de concepts occidentaux est inévitable pour tout voyageur qui prendra le temps de s’y attarder, d’y errer, sans but précis… Le choc est aussi émotionnel et peut parfois être une expérience traumatisante et parfois négative d’un certain point de vue. Pour certains, la prise de conscience n’interviendra que plus tard, mais Varanasi ne laisse personne indifférent.

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Not for the faint of heart… ?

Varanasi is experienced as an immersion, the sacred river Ganges being the spine, the ghats, the riverfront stone steps, the nervous system. Getting up before dawn in one of the world’s oldest cities  doesn’t require a special effort. The constant bustle overwhelms you as soon as you arrive and never leaves you. It’s difficult to sleep, the Ganges becomes an obsession. While the sun discretely makes its appearance, pilgrims are already gathered in large numbers on the banks. Men and women of all ages gather along the river to perform their ablutions, which are supposed to wash away all of their sins. At the same time, cremations are carried out non-stop day and night on open-air funeral pyres. Not for the faint of heart?

Varanasi se vit comme une immersion, le fleuve sacré Ganga en étant la colonne vertébrale, les ghâts le système nerveux. Se lever avant l’aube dans l’une des plus anciennes cités du monde, ne représente pas un effort particulier. L’effervescence permanente vous envahie dès votre arrivée et ne vous quitte plus. Difficile de trouver le sommeil, le Gange devient une obsession. Alors que le soleil fait son apparition discrète, les pèlerins sont déjà réunis en grand nombre sur les berges. Hommes et femmes de tout âge se rassemblent le long du fleuve pour y pratiquer des ablutions, censées les laver de tous les péchés. En parallèle, les crémations s’enchaînent jours et nuits, dans un charnier à ciel ouvert. Âmes sensibles, s’abstenir…?

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A highly symbolic place

Nausea is an almost inevitable phenomenon. Old age, sickness, death, poverty, filth; everything combines to induce a feeling of discomfort in the traveler. Of course, not being able to move past these first impressions would be unfortunate. This is a unique opportunity to extend your psychological limits, to try and understand what lies behind the indescribable power of this highly symbolic place.

La nausée est un phénomène quasi inévitable. La vieillesse, la maladie, la mort, la misère, la crasse, tous les éléments sont réunis pour développer un sentiment d’inconfort chez le voyageur. S’arrêter à ces premières impressions serait bien entendu regrettable. Il s’agit là d’une occasion unique de repousser ses limites psychologiques, de tenter de comprendre ce qui fait la force indescriptible d’un lieu hautement symbolique.

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